Ganadería de carne: su contribución al cambio climático y su creciente presión sobre los recursos naturales

Raúl de la Torre F.

Abstract

Impulsado por la fuerte demanda de una emergente clase media global, se predice que, continuando la actual tendencia, la dieta de los seres humanos será cada vez más diversificada, y con una mayor participación de alimentos de origen animal. Como resultado, la oferta de estos productos, principalmente de carne de res, tendrá que crecer significativamente para satisfacer la demanda hacia el futuro. Frente a esta realidad surge la duda sobre la disponibilidad de recursos, incluidos tierra y agua, para soportar un crecimiento de la ganadería de tal magnitud, sin perjudicar a los demás sectores de la agricultura. Dada la presión del mercado el sector ganadero se ha visto impulsado a crecer rápidamente y ahora compite por recursos naturales con otras actividades, al tiempo que ocasiona graves impactos ambientales. En el uso del suelo la ganadería ocupa más superficie que ninguna otra actividad y representa el 26% de la extensión del planeta y un 70% del área agrícola destinada a la producción de alimentos. Adicionalmente, sobre todo en los países industrializados, una superficie apreciable de terreno se destina a la producción de cultivos (principalmente granos/maíz) destinados a la alimentación del ganado. La agricultura (con la ganadería incluida) es uno de los mayores emisores de los gases causantes del efecto invernadero (GEI) responsables del calentamiento de nuestro planeta y de la alteración climática global. Del total de estas emisiones de GEI, 14.5 a 18% se estima que son producidos por la ganadería, 44% de los cuales corresponden al gas metano. Los animales herbívoros son los mayores agentes emisores de metano antrópico, en particular los rumiantes, dentro de los que los bovinos domésticos ocupan lugar preponderante en la generación y expulsión al ambiente de este GEI resultante de la fermentación del alimento en el rumen (y en menor magnitud, de fermentación entérica). La cría de ganado de carne, sobre todo en los trópicos, ha estado, además, ligada a la depredación de los bosques naturales para la siembra de pastizales, con el consecuente incremento de las emisiones de GEI. Dado que el ganado de carne ha promovido la mayor parte de la deforestación en el mundo, con todas sus secuelas y efectos negativos y siendo los bovinos los mayores emisores de metano de origen antrópico, la solución al grave problema ambiental debería apuntar a disminuir el número de animales. Sin embargo, contraer rápidamente los inventarios del ganado de carne a nivel planetario sería una meta difícil, si no imposible, de cumplir en la actualidad. Lo que sí debería hacerse de inmediato es adoptar un nuevo paradigma global que conjugue la conservación del ambiente y los beneficios para la salud humana, replanteando nuestras preferencias y hábitos alimentarios a fin de reducir gradualmente del consumo de carne de res hasta llegar algún día a prescindir casi por completo de este bien. Hay razones de peso para ello: de las especies de animales de granja, los bovinos de carne son los menos eficientes por su alta demanda de recursos, su baja capacidad de conversión y su alta generación de productos de desecho. Paralelamente, debe priorizarse en el sector ganadero la aplicación generalizada e inmediata de tecnologías para reducir las emisiones de metano directamente en la fuente de emisión. El control de estas emisiones debe ser un tema de primordial atención, no solo debido a su aporte a la atenuación de los problemas generados por el cambio climático, sino también desde la perspectiva comercial, puesto que su reducción significa menores pérdidas de energía del alimento durante el proceso productivo y, consecuentemente, mayor eficiencia y rentabilidad para la operación ganadera. Se presentan algunas de las alternativas tecnológicas que han probado o están demostrando ser eficaces en el logro del objetivo que se persigue en el corto plazo.

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